Interview 12 september 2019 MT Magazine

IMPACT. HET IS DE RODE DRAAD DOORHEEN HET INTERVIEW MET NICK VAN LANGENDONCK, DE 36-JARIGE VOORMALIG CEO VAN HET DYNAMISCH CONSULTANCY- BUREAU HIFLUENCE.

We schrijven ‘voormalig’, want recent gaf Van Langendonck de dagelijkse leiding door aan de nieuwe CEO Stephan Janssens, ex-topman bij Rabobank.be. Van Langendonck wil zich terug inzetten op zijn kernrol: inspireren en de missie bepalen. Een stukje loslaten zodat het ‘op een ander’ verder kan groeien, il faut le faire. Hoog tijd om te polsen naar lessons learned die hij als jonge CEO wil doorgeven aan andere CEO’s. Eén ding staat vast: Van Langendonck is nog niet uitgepraat.

Als new kid on the block in consulting, kan je er niet omheen: Hifluence valt op. Zelf zeggen ze te streven naar een liefdevolle samenleving, in harmonie met technologie. ‘Wij inspireren organisaties om hun medewerkers als mens centraal te zetten’, begint Van Langendonck zijn verhaal. ‘Binnen mijn onderneming uit zich dat onder meer in de visie op loonbeleid, waarbij de medewerkers finaal hun eigen loon bepalen. Toch is dit niet het belangrijkste. Hier werken tien medewerkers. Ik wil ze een context bieden om op zoek te gaan naar zichzélf. Introspectie maakt je een beter mens. Dat is veel belangrijker dan het accent op loon leggen.’

‘Voor mij is het evident dat je als onderneming ten dienste staat van zowel de werknemers als de klanten. Ondernemingen zijn voor mij eenheden, ontstaan rond een fictieve rechtspersoon. Ze willen mensen laten samenwerken rond een doel. Een bedrijf op zich kan niet gelukkig zijn of lijden. Uiteraard streven veel ondernemingen in essentie naar een “gelukkige rechtspersoonlijkheid”. Toch beseffen ze veel te weinig dat ze dit enkel bereiken wanneer de werknemers dat gevoel mee uitdragen. Daarom is het belangrijk dat de prioriteit van élke bedrijfsvoering ligt bij streven naar tevreden werknemers. Pas dàn kunnen ze een quantumsprong maken en zich bewust worden van hun eigen talenten, blinde vlekken en aangeleerd gedrag. Alles begint met een blik in de spiegel en authenticiteit.’

SUCCESFORMULE

‘Het belang van een mentor heb ik ervaren tijdens mijn eerste werkervaring in een internationaal bedrijf. Mijn leider benaderde de teams vanuit gelijkwaardigheid.’ Geïnspireerd door een tweede rasondernemer met focus op de harde kant van business, richtte Van Langendonck vervolgens zijn eerste bedrijf op. Amper 28 was hij toen. ‘Twee jaar later liet ik dat verhaal los en ging ik op zoek naar de echte balans tussen hard en zacht ondernemen. Dit was het startschot van Hifluence. Tegelijkertijd ging ik de verbinding aan met Pebble, een investeerder die zich focust op nieuwe teal bedrijven (nvdr: bedrijven die focussen op de principes van autonomie, flexibiliteit en zelfsturing).’ Betrouwbaarheid en transparantie zijn enorm belangrijk.

‘Mijn leiderschapsstijl omschrijf ik als leading in the open, inclusief schaafwonden. Ik heb veel fouten gemaakt en ga er zeker nog maken. Hierdoor kom ik dichter bij de essentie. Ik ben constant op zoek naar de balans om mijn onderneming succesvol en menselijk te maken. Ik geef mensen onvoorwaardelijk vertrouwen. Alles begint bij goed luisteren. Wat mensen zeggen, is niet altijd wat ze bedoelen. Doorvragen en geduldig zijn, is dus de boodschap.’ ‘We zijn allemaal deel van een ecosysteem, waarin bedrijven uiteraard winst mogen maken. Alleen is winst geen doel op zich, maar een instrument om in mensen te investeren. Passie en onuitputtelijke liefde maakt het mogelijk om die ruimte en aandacht aan collega’s te geven.

Ik geloof écht in zelfsturing, openheid en vertrouwen. Door menselijk potentieel te verbinden met de innovatieve kracht van technologie, innoveren we ondernemingen. Alleen moeten alle werknemers daarbij bereid zijn in de spiegel te kijken, als tegengas tegen het veelal aanwezige ego.’

‘In ons bedrijf is het belangrijk om als mens te groeien om the extra mile te kunnen gaan, wanneer we anderen stimuleren tot groei. We hechten veel belang aan menselijke en eerlijke feedback. Dit komt aan bod tijdens onze wekelijkse afstemmomenten. Bovendien zitten we elke zes weken een halve dag samen met het hele team. We gebruiken daarbij verschillende methodes om de feedback te vergemakkelijken. Zo is er eentje waarbij we vanuit een specifieke rol elkaar zowel waarderende als corrigerende feedback geven. Degene waarover het gaat, zit buiten de kring, met de rug naar de groep. Hij of zij kan enkel noteren wat gezegd wordt. We staan stil bij wat goed loopt en wat beter kan in de organisatie. Het ontwapenende is: je weet dat de ander niet direct in defensie gaat, en nadien ben jij aan de beurt. Al valt wel op: we hebben het even moeilijk om positieve feedback te ontvangen als constructieve kritiek te geven.’

‘Een andere tip die ik absoluut wil meegeven, is dat échte rijkdom buiten de comfort zone zit. Jijzelf én de organisatie verwachten dat je een bepaald gedrag gaat stellen, en dat gebeurt niet. Ben je bijvoorbeeld het type leider dat in een meeting snel tussenbeide komt en knopen doorhakt… doe dat eens niet. Je zal het verrassingseffect zien. Veel mensen werken op automatische piloot. Wanneer je die uitschakelt, krijg je andere dynamieken én resultaten.’

HUMAAN EN HARD

Bedrijfsleiders moeten beseffen dat ze hun ego moeten loslaten. ‘We drukken onbewust onze stempel op de onderneming. In alles wat we doen, staat het doel van de organisatie centraal. De persoonlijke drijfveren en bestaansreden van de organisatie moeten helder zijn. Daarbij is identiteit cruciaal. Een bedrijf is een sociaal organisme, een community. En laat ons niet flauw doen, ook cash is belangrijk. Bedrijfsvoering moet geld opleveren – anders heb je geen bestaansreden. Tot slot is ook duidelijkheid essentieel. Zelfsturing betekent écht niet dat alles toegelaten is. Grenzen moeten duidelijk zijn: wie beslist waarover, tot hoever reiken mijn mogelijkheden…’

‘Voor mij is balans heel belangrijk. Ik wil met mijn twee voeten in het ondernemerschap staan en daarbinnen het humane verbinden met het harde. Let op, dat is geen gemakkelijke keuze. Voor mij is dat de ultieme definitie van succes: het gevoel hebben dat je iets hebt aangeraakt waarvan de impact voorbij de grenzen van je bedrijf en je eigen leven gaat. ‘Hifluence gaat over dat groter geheel om de wereld beter te maken. Ik voel dat héél sterk, zeker als ik mezelf tijd geef terug stil te worden. Ondernemen is topsport – als je jezelf niet verzorgt, hou je het niet vol. Dus ga terug naar jouw essentie en tegelijkertijd die van het hele ecosysteem